Muere a los 82 años Eugene Cernan, el último hombre que pisó la Luna

Hace ahora 45 años, el 11 de diciembre de 1972, el astronauta estadounidente dirigió la última misión tripulada a nuestro satélite, el Apolo 17 y fue el último en abandonarla

Eugene Cernan, último hombre en pisar la Luna ha fallecido este lunes a los 82 años, según ha informado la Agencia Espacial de EEUU (NASA). El astronauta estadounidente que dirigió la última misión tripulada a nuestro satélite, el Apolo 17, fue el último en abandonarla. Desde aquel 11 de diciembre de 1972, hace 45 años, en el que Cernan recolectó muestras geológicas para estudiar el origen de la Luna en un último paseo de 35 kilómetros a lo largo de 22 horas, junto a su compañero Jack Schmitt, ningún ser humano a vuelto a pisarla.

Nacido en Chicago en 1934, Cernan se licenció en Ingeniería Eléctrica y obtuvo un máster en Ciencias de Ingeniería Aeronáutica de la Escuela Naval de Postgrado de Estados Unidos. Fue capitán de la Armada y seleccionado en el tercer grupo de astronautas de la NASA en 1963. Se retiró de la agencia espacial estadounidense y la Marina en 1976, y tras su muerte solo quedan otros seis astronautas vivos que hayan caminado sobre la Luna.

Cuando Cernan salió del módulo lunar Challenger se convirtió en la undécima persona en caminar sobre la Luna, mientras que Schmitt, el piloto del módulo, fue la duodécima. Pero como comandante, Cernan fue el último en volver al vehículo, pronunciando unas palabras menos famosas que las de Neil Armstrong en julio de 1969, pero igual de poéticas: «El desafío de Estados Unidos de hoy ha forjado el destino del hombre del mañana».

Con esta despedida de Cernan y la misión del Apolo 17, la NASA daba por su finalizado su programa de exploración lunar. Roland Evans, el tercer astronauta de aquella misión, se quedó en el vehículo principal, el América, orbitando la Luna en solitario a setenta kilómetros de una superficie que no tendría el privilegio de pisar.

Fue a las 2.55 horas de España cuando el Apolo 17 posó sus cuatro patas en un profundo valle de la esquina del mar de la Serenidad. «Hemos llegado, muchachos, hemos llegado», gritó completamente excitado el comandante Cernan. «Absolutamente increíble», comentó Schmitt, intentando describir el paisaje que observaba desde la escotilla del Retador de la nave. El alunizaje fue perfecto, pues se posaron a sólo 100 metros del punto exacto previsto y comunicaron a Houston de que el módulo no sufrió ningún daño en la maniobra de contacto con el suelo. Y aunque Cernan comunicó a Houston, alarmado, que les quedaba poco combustible, lo cierto es que únicamente consumieron la mitad del que disponían para el descenso.

Cernan y Schmitt recogieron 110 kilos de muestras arrancadas del valle selenita de Taurus-Littrow, que se trajeron a la Tierra, amerizando en la aguas del Pacífico, a 400 millas de la isla de Samoa.

Cernan ya había participado en las misiones del Gemini 9A, en 1966, y del Apolo 10, en mayo de 1969. En esta última, junto al comandante Tom Stafford, voló casi 13 kilómetros sobre la superficie de la Luna, aunque no alunizó. Fue un ensayo general para la histórica misión Apolo 11 dos meses más tarde. En estas tres misiones, el astronauta fallecido este lunes acumuló 566 horas y 15 minutos en el espacio, de los que 73 horas fueron empleadas en la superficie del satélite terrestre, según la NASA.

 

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